Le canal de Panama menacé par le changement climatique


Les Panaméens fêtaient mardi 31 décembre 20 ans de souveraineté retrouvée sur leur canal, après sa rétrocession par les Américains le 31 décembre 1999, mais s'inquiètent des menaces que font peser sur la voie transocéanique le changement climatique et la chute du trafic commercial.


Jusqu'il y a peu, un peu moins de 5 % du commerce mondial transitait par le Panama, mais ce chiffre a chuté à 3,5 % © ACP
Jusqu'il y a peu, un peu moins de 5 % du commerce mondial transitait par le Panama, mais ce chiffre a chuté à 3,5 % © ACP
Vingt ans après, les sécheresses à répétition provoquées par le changement climatique sont la principale menace pesant sur le canal de 80 km de long entre les océans Atlantique et Pacifique. L'eau est "un défi énorme pas seulement pour la consommation humaine, mais aussi pour la production d'aliments, et pour le canal", a souligné mardi le président panaméen, Laurentino Cortizo, à l'occasion des cérémonies de commémoration. "L'impact du changement climatique est tout à fait évident sur le canal de Panama", selon son administrateur, l'économiste Ricaurte Vasquez. Le déficit historique de pluies a fait baisser le niveau d'eau dans les lacs qui fournissent le canal et le "défi est maintenant de trouver la solution à ce manque d'eau pour les 50 prochaines années", explique-t-il.
Selon l'Autorité du canal de Panama (ACP), le déficit de précipitations a atteint 27 % en 2019, par rapport à la moyenne. En outre, la température du lac Gatun, le principal affluent du canal, est en hausse de 1,5 °C sur les dix dernières années, ce qui provoque une perte d'eau significative par évaporation. Résultat : le canal n'a disposé cette année que de 3 milliards de mètres cubes d'eau, au lieu des 5,2 milliards nécessaires à son fonctionnement normal. "Le changement climatique nous frappe déjà", a reconnu son précédent administrateur, Jorge Quijano.
Pour remédier à la situation, le Panama étudie la possibilité de trouver d'autres ressources en eau douce, par pompage ou par désalinisation d'eau de mer, ou encore en construisant des retenues d'eau... Des solutions coûteuses qui pourraient impacter les apports du canal aux finances du Panama (près de 1,8 milliard de dollars en 2019). En attendant, les autorités du canal craignent que les armateurs ne préfèrent d'autres routes maritimes évitant l'isthme centroaméricain. Par exemple en passant par le canal de Suez, qui a baissé, selon l'ACP, ses droits de passage de 60 %.

Chute du trafic commercial

En outre, le réchauffement climatique, en faisant fondre les glaces polaires, pourrait ouvrir "notamment au Nord, de nouvelles routes maritimes compétitives", a indiqué Felipe Chapman, de la société de conseil économique Indesa. Le canal de Panama, élargi en 2016, utilisé principalement pour relier l'Asie à la côte Est des États-Unis, souffre également de la diminution du trafic commercial dans le contexte du ralentissement de l'économie mondiale.
Ce péril est évidemment "hors du contrôle de Panama, et tient à la consolidation des économies asiatiques, notamment de la Chine", a expliqué Horacio Estribi, conseiller au ministère panaméen de l'Économie. Jusqu'il y a peu, un peu moins de 5 % du commerce mondial transitait par le Panama, mais ce chiffre a chuté à 3,5 %, selon l'administrateur du canal, qui a pourtant enregistré cette année un record de chiffre d'affaires à 3,365 milliards de dollars, comme en tonnage (450,7 millions de tonnes).
Mais le centre de gravité du trafic du commerce mondial s'est déplacé vers l'Asie et l'Europe, avertit l'Autorité du canal. "Il faut voir comment se termine le bras de fer sur le commerce entre les États-Unis et la Chine", selon l'ex-administrateur Jorge Quijano, qui avertit : "Dans la mesure où la production se déplace plus vers l'Ouest de l'Asie, la route par le Panama devient moins attractive". "L'incertitude que fait peser la vague de protectionnisme sur le commerce international est une autre source d'inquiétude", renchérit Felipe Chapman. Pour Ricaurte Vasquez, l'administrateur, "nous ne pouvons pas continuer à nous accrocher au modèle traditionnel de notre activité : nous devons affronter davantage de concurrence".

Juan José Rodríguez

Jeudi 2 Janvier 2020



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